WESTERN SAHARA: “40 FACES, 40 YEARS – A LIFETIME IN EXILE” – African Union Headquarters, 25th April 2016: My Opening Remarks

WS1

Your Excellency Dr. Aisha Laraba Abdullahi, Commissioner for Political Affairs of the African Union

Your Excellency Amb. Yilma Tadesse, Senior Representative of the AU to MINURSO
Ambassadors, Directors and representatives of International Organizations,

Ms. Umetha Hamdi, and Mr. Mahmud Mohamed, from the Western Sahara Refugee Camp

Colleagues & Friends, Ladies and Gentlemen, All protocol observed…. Good Morning and Thank you for joining us !

Oxfam Liaison Office to the African Union is delighted to co-host this event on the Sahrawi refugee crisis with the African Union Commission.
I would like to explicitly thank the Bureau of the Chairperson, the Department of Political Affairs and the Peace and Security Department for this fruitful cooperation and support.
This photo exhibition, and the seminar with the participation of Sahrawi from the refugee’s camps – comes at a crucial time.
60 million people in the world are displaced today from their home. Many of them are forced to flee because of conflict or despair. Among them are the Sahrawi refugees, who have been displaced for forty years.
Ladies and Gentlemen;
As a humanitarian and development organisation present in 90 countries around the world including 38 in Africa, Oxfam works together with local partners, to fight poverty and related injustice.
When doing so, we base ourselves on the international legal framework and we are mindful to bring out the voices and wishes of the concerned communities — The Sahrawi refugees are no exception.
The Sahrawi refugee crisis is old, complex and it reminds the international community, and particularly Africa, of a painful colonial history. But, the Sahrawi situation is virtually unknown in the world, or, worse — ignored. This must change.
Oxfam has been working with partners to deliver humanitarian assistance to Sahrawi refugees since 1975. We are committed to sharing more information and we are working to make this humanitarian crisis more visible, showing the dire conditions in which refugees have been living for 40 years. We work to ensure that more diplomats, analysts and journalists can visit the refugee camps to see first-hand, the situation and, most importantly, hear from refugees themselves—as we all will do today.
This photo exhibition is part of our attempt to shed light on people that have never experienced anything other than life as a refugee. These 40 men and women live in the heart of the Sahara desert, in a remote and harsh environment. The Sahrawi refugees remain heavily dependent on humanitarian aid and still, there is no prospect that this will change any time soon.
We are planning to bring this exhibition to many cities on different continents in order to address the absence of knowledge on this crisis.

Chers Amis,
Deux choses sont importantes pour Oxfam:
D’abord, nous devons subvenir pleinement aux besoins des réfugiés sahraouis. Les besoins de base sont encore loin d’être couverts, en partie, à cause de l’environnement particulièrement sévère, et à cause d’un manque de sources de financement pour la crise.
Après 40 ans, les donateurs devraient également tenir compte des aspirations des réfugiés, en particulier les jeunes. Se limiter à expédier de l’aide est inacceptable. Nous devrions aider la population à se prendre en charge, a être capables de renforcer leur communauté et, construire leur vie d’une manière définitive et en dehors des camps de réfugiés.
Ceci me conduit à mon deuxième point: les causes profondes de la crise doivent être embrassées et traitées par la communauté internationale. Les réfugiés sahraouis doivent avoir la possibilité de vivre avec dignité et de construire leur vie en dehors des camps.
Ce conflit doit être réglé par voie de négociations pacifiques en vue de trouver une solution politique juste, durable et mutuellement acceptable, qui permette l’autodétermination du peuple du Sahara Occidental.
Ce mois d’avril est un moment important dans le contexte du Sahara occidental, en particulier au niveau de l’ONU. Les principaux acteurs doivent être conscients du cadre juridique international et se rappeler des promesses faites au peuple du Sahara Occidental.
Mesdames et Messieurs,
L’Organisation de l’Unité Africaine, le prédécesseur de l’Union Africaine, a joué un rôle important dans le cadre des accords qui ont été conclus au début des années 90, y compris l’accord de cessez-le feu et un référendum.
Les événements récents qui menacent l’espoir d’une résolution négociée, risquent non seulement de régénérer la violence et des souffrances humaines inutiles, mais aussi de compliquer davantage la recherche d’une solution durable, mutuellement acceptable, conformément au droit international.
Nous sommes à la croisée des chemins en ce qui concerne la crise des réfugiés sahraouis. La communauté internationale doit se mettre ensemble et travailler à trouver des compromis.
Laisser un problème de côté ne va jamais le résoudre —, bien au contraire, il s’aggravera avec toutes les conséquences imaginables.
Oxfam espère continuer à travailler avec l’Union Africaine et d’autres acteurs dans la recherche d’une solution à cette crise.
Que ces 40 visages de 40 personnes vivant dans une situation humanitaire catastrophique, et qui luttent pour prendre le contrôle de leur vie —- soient une source de motivation pour nous tous, pour les décideurs et les détenteurs du pouvoir partout…
La pauvreté à laquelle ce peuple est confrontée, et l’impact humain plus large de cette crise est une injustice qui n’a que trop duré.`
Je vous remercie pour votre attention.

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